les rouges de l’automne sur la Voie verte N°7

Couleurs automnales et chute des feuilles : les causes du phénomène

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Chaque automne, les arbres se parent de couleurs flamboyantes. Mais cette profusion de jaune, d’orange et de rouge n’est pas une coquetterie de leur part.

Chaque automne, les feuillus caducs nous offrent du grand spectacle : leurs feuilles se parent de magnifiques couleurs avant de tomber.  

Les couleurs automnales sont un signe annonciateur de la chute des feuilles. En effet, à quelques exceptions près, comme le mélèze et les arbres à feuillage coloré, seuls les feuillus à feuillage caduc prennent des couleurs éclatantes à l’automne.

La chute des feuilles est indispensable à la survie de certains arbres pendant la saison froide. En hiver, quand le sol est gelé, les racines ne peuvent plus puiser l’eau nécessaire. C’est pour limiter les pertes d’eau par évapo-transpiration que les arbres caducs se dépouillent de leurs feuilles.

A noter : à l’inverse, les arbres et arbustes à feuillage persistant (comme l’olivier ou le buis) ont de petites feuilles coriaces et souvent vernissées. Elles restent sur l’arbre en hiver car elles sont moins fragiles et moins dispendieuses en eau que celles des feuillus.

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Pourquoi les feuilles changent-elles de couleur?

Le changement de couleur qui s’opère sur les feuilles à l’automne est lié à la baisse de luminosité.

Les arbres ont besoin de la lumière du soleil pour faire de la photosynthèse, le processus par lequel ils purifient l’air. Les feuilles se gorgent alors de chlorophylle, une substance qui leur donne une teinte verte et qui contribue à l’absorption des rayons.

À l’automne, les rayons du soleil frappent moins directement notre hémisphère; le manque de lumière indique aux arbres qu’il est temps de se mettre en dormance pour l’hiver. Moins de lumière, donc moins de photosynthèse, et moins de chlorophylle dans les feuilles.

Il se forme alors une sorte de bouchon à la base des feuilles, qui empêche la circulation de la chlorophylle. Les feuilles reprennent ainsi des teintes de rouge, de jaune et d’orangé, leurs couleurs naturelles, avant de mourir.

Il faudra ensuite plusieurs jours de grands vents pour détacher les feuilles des branches et dénuder les arbres.

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Changement de couleur des feuilles

Durant les mois d’automne, beaucoup d’arbres feuillus connaissent un changement de couleur des feuilles avant qu’elles ne tombent. Ce changement de couleurs, qui existe chez de nombreux arbres, est souvent appelé couleurs automnales.

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Chlorophylle et couleur verte

Une feuille est verte à cause de la présence d’un groupe de pigments appelé chlorophylle. Quand la chlorophylle est abondante dans les cellules, comme c’est le cas pendant la période de croissance des végétaux, le vert reste présent dans la feuille. Ainsi, en été les feuilles sont généralement vertes.

La chlorophylle occupe la fonction vitale d’absorber les rayons solaires et d’utiliser l’énergie résultant de cette absorption dans l’élaboration de la “nourriture” de la plante – les sucres simples, produits à partir d’eau et de dioxyde de carbone. Ces sucres sont la base du métabolisme de la plante et sont donc indispensables pour sa croissance et son développement.

Comme toute molécule, la chlorophylle a une durée de vie, et elle est donc continuellement détruite. Cependant, durant la période de croissance, la perte de chlorophylle est compensée par la plante, ainsi le niveau de chlorophylle reste-t-il élevé et les feuilles restent vertes.

À la fin de l’été, les nervures qui assurent le transport de fluides vers l’intérieur et l’extérieur de la feuille sont progressivement obstruées par un bouchon de liège à la base des feuilles, à l’endroit où précisément le pétiole se brisera. Avec le développement de cette couche de liège, l’afflux d’eau et de minéraux se réduit de plus en plus rapidement. C’est durant cette période que le niveau de chlorophylle commence à décroître.

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Pigments qui contribuent aux autres couleurs 

Caroténoïdes (Les caroténoïdes sont des pigments plutôt orange et jaunes répandus chez de très nombreux organismes vivants)

Quand l’automne approche, certains facteurs à la fois internes et externes à la plante provoquent un ralentissement du renouvellement chlorophyllien, la vitesse de renouvellement devient alors inférieure à celle de la dissociation de la chlorophylle.

Pendant cette période, la synthèse en chlorophylle diminuant graduellement, l’effet de masque s’atténue lentement. C’est alors que les autres pigments, qui étaient présents dans les cellules durant toute la vie de la feuille, commencent à être visibles. Ce sont les caroténoïdes, qui émettent dans des couleurs jaunes, rouges, brunes et orange.

Les caroténoïdes se trouvent – au côté des pigments chlorophylliens – dans des organites appelées plastes, des structures minuscules à l’intérieur des cellules des feuilles. Ceux-ci sont parfois si abondants dans la feuille qu’ils donnent à la plante une couleur vert-jaune, même en été. Mais dans la plupart des cas, les caroténoïdes deviennent apparents pour la première fois en automne, quand les feuilles commencent à perdre leur chlorophylle.

Leur jaune et leur orange teintent les feuilles des espèces d’arbres à bois dur tel que le frêne, l’érable, le tulipier, le peuplier, le tremble, le bouleau, le merisier, le platane, le sassafras, et l’aulne.

Les caroténoïdes se retrouvent couramment dans le monde du vivant, et sont notamment responsables de la couleur caractéristique de la carotte, du maïs, du canari, des jonquilles, ainsi que celle du jaune d’œuf et de la banane.

Anthocyanes: Les couleurs rouges et pourpres, et leurs combinaisons qui parent les feuillages d’automne, proviennent d’une autre famille de pigments appelée anthocyanes. À la différence des caroténoïdes, ces pigments ne sont généralement pas présents dans la feuille au cours de la période de croissance.

Ces molécules apparaissent à la fin de l’été. En effet, tandis que la sève brute continue à affluer dans la feuille, la sève élaborée, chargée de sucre, est bloquée par le bouchon de liège et provoque une accumulation forcée de sucre dans les tissus foliaires.

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Les sanglots longs

Des violons

De l’automne

Blessent mon coeur

D’une langueur

Monotone.

 

Tout suffocant

Et blême, quand

Sonne l’heure,

Je me souviens

Des jours anciens

Et je pleure

 

Et je m’en vais

Au vent mauvais

Qui m’emporte

Deçà, delà,

Pareil à la

Feuille morte.                                                       Paul Verlaine

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 En automne, dans l’hémisphère nord, les jours raccourcissent et la température se refroidit. Les arbres se préparent à passer l’hiver: ils perdent leurs feuilles, des billions de tonnes. Dans certaines régions, comme dans les nôtres, une féerie de couleurs précède la chute des feuilles. Auparavant vertes, elles virent dans toutes les teintes du jaune, de l’orange et du rouge. Ces changements de couleurs sont dus à la transformation des pigments présents dans les feuilles. 

Ces dernières années, les coloris de l’automne attirent de plus en plus de touristes, là où ce phénomène est le plus présent: Nouvelle-Angleterre, Québec, Michigan, Bretagne, Vosges, Cévennes, Béarn, Finlande, Suisse etc. Une bonne répartition des espèces d’arbres et probablement les températures produisent les spectacles les plus flamboyants dans ces régions.

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A propos gebete29

golfeur, photographe, randonneur et tireur à la poudre noire, retraité qui sintéresse à l'Histoire de la Bretagne
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